As condições nos navios escravos: como eram em um navio escravo?

História Britânica | 11 de janeiro de 2021

1835: Escravos a bordo de um navio negreiro sendo algemados antes de serem colocados no porão. Ilustração de Swain (Rischgitz / Getty Images)

Imagine que você está à beira de um ilha tropical, com areia dourada e macia entre os dedos dos pés e um céu azul brilhante acima, mas tudo o que você pode sentir é uma profunda sensação de pavor. Você foi raspado quase careca, suas roupas foram arrancadas de você e seu corpo foi inspecionado por estranhos. O homem ao seu lado era um escravo no Magrebe antes de ser vendido a novos comerciantes, e a mulher atrás de você era de uma aldeia ultrapassado por um senhor da guerra local e forçado ao cativeiro, mas você não sabe disso porque nenhum deles fala a sua língua. Você estava simplesmente brincando ao ar livre com sua irmã um dia quando três pessoas escalou sua cerca e sequestrou, amarrou e amordaçou você na floresta escura perto de sua cidade, e você não viu sua família desde então.

De repente, você é conduzido pela rampa de embarque para o convés de um navio enorme. Seus olhos se fixam no arma enorme preso ao convés, como algo saído de uma história de pirata, mas esse fascínio é rapidamente superado pelo fedor mais horrendo que você já encontrou ao ser conduzido cada vez mais para o convés inferior. Você é vigiado por um membro da tripulação, que parece não saber ao certo para qual tipo de mandá-lo entrar, mas ele eventualmente determina que você é uma criança e o envia com as mulheres, o que parece quase uma sorte quando você observa os homens serem algemados um ao outro com correntes de ferro.

Estiva do navio negreiro britânico Brookes sob a lei regulamentada do comércio de escravos de 1788. (Biblioteca do Congresso / Wikimedia Commons)

O underdeck é escuro e grotesco, e o espaço fica cada vez menor à medida que um número aparentemente impossível de pessoas se aproxima cada vez mais. Quando as portas se fecham, centenas de pessoas estão amontoadas ombro a ombro, e a única maneira de se sentar é colocando as pernas em cima das pernas no calor já sufocante. o o ar é sufocante. Através da conversa assustadora, você finalmente ouve uma língua familiar e se move apenas o suficiente para ser capaz de conversar. Você pergunta a ela o que está acontecendo, e ela diz que você está indo para um lugar do outro lado do mar para trabalhar.

No dia seguinte, você é levado de volta ao convés, onde a tripulação oferece comida. Você está muito doente de preocupação para comer, mas por causa da sua recusa, dois membros da tripulação amarre seus pés e te bater com um chicote. Desta vez, quando você é conduzido para baixo do convés, é levado para a casa dos homens, onde as condições são ainda piores. Você está acorrentado junto com outros dois e enfiado em compartimentos onde é forçado a deitar um em cima do outro, incapaz de se mover.

Escravos da África Oriental a bordo do Daphne, um navio da Marinha Real Britânica envolvido em atividades anti-tráfico de escravos no Oceano Índico, 1868. (Arquivos Nacionais do Reino Unido)

Os dias continuam assim, entre refeições miseráveis ​​de arroz e feijão e exercícios forçados no convés e espaços escuros, úmidos e apertados abaixo. Não demora muito para que os homens ao seu redor comecem a adoecer. Você não tem certeza se é a água ou a sufocação quase constante que faz isso, mas nas próximas semanas, as pessoas começam a morrer. Dizer que caíram como moscas seria muito gentil, porque leva alguns dias ou semanas agonizantes. Mesmo com o calor incrível, eles começam a ficar febris e logo começam a vomitar e perder todo o controle de seus intestinos. Se eles se recusam a comer para encontrar alívio para a doença, suas bocas ficam abertas por um espéculo orum e a comida é forçada goela abaixo.

Às vezes, o homem preso a você por uma corrente morre, e leva até a próxima vez que você for colocado no convés para que a tripulação separe o falecido de você. Os corpos de todos os mortos são jogados no mar nas profundezas do Oceano Atlântico sem cerimônia ou qualquer tradição que sua religião pessoal possa ter detalhado. Conforme as semanas passam, a morte é mais comum e, quando você chega às estranhas praias de uma terra estrangeira, duas em cada 10 pessoas que você conheceu a bordo perecer por meio de disenteria, desnutrição ou violência.

Olaudah Equiano, autrement dit “Gustavus Vassa”, par Daniel Orme, após W. Denton, Londres 1789. (London National Portrait Gallery / Wikimedia Commons)

Parabéns, você sobreviveu aos perigos da Passagem do Meio e, com todos os seus problemas, ganhou o prêmio de ser um escravo para o resto da vida. Embora existam poucos relatos em primeira mão de como era ser um escravo a bordo de um navio negreiro, já que longevidade e alfabetização em línguas ocidentais eram ambos esforços para alcançar, temos a autobiografia de Olaudah Equiano, que sobreviveu à rota comercial da África para o Caribe e, eventualmente, as colônias até comprar sua própria liberdade em 1766. Embora horrível, sua história necessariamente deixa de fora os horrores que muitas mulheres e crianças sofreram, já que o abuso sexual era comum em muitos navios negociantes .

Os verdadeiros horrores da Passagem do Meio tornaram-se conhecidos em todo o mundo através da batalha legal britânica de 1783 no julgamento do Zong, quando um traficante de escravos lutou contra seu companhia de seguros sobre as mortes de muitos dos escravos africanos que compunham sua chamada “carga”. O navio não conseguiu navegar com eficiência no Atlântico e passou uma perigosa quantidade de tempo perdido em águas abertas, e a tripulação logo ficou sem comida para todas as almas presas sob o convés. Sua solução? Mate aqueles que eles não puderam alimentar. A apólice de seguro deles não cobria fome ou doença, mas cobria afogamento, então cerca de 122 pessoas foram jogado ao mar para suas mortes.

Uma pintura intitulada “The Slave Ship”, de JMW Turner, retratando escravos atirados ao mar. (Museu de Belas Artes de Boston / Wikimedia Commons)

Graças ao julgamento do Zong e os escritos de Equiano, o público em geral tomou conhecimento das condições horríveis nos navios negreiros. UMAGrupos bolicionistas começaram a se formar na Inglaterra, mas demorou até 1807 para os britânicos e 1808 para os Estados Unidos finalmente proibirem o comércio transatlântico de escravos desumano, que tirou a vida de mais de dois milhões de africanos inocentes. Os britânicos baniram a escravidão oficialmente em 1833, e os Estados Unidos finalmente seguiram a vitória da União sobre os confederados durante a Guerra Civil Americana em 1865. Lincoln’s famoso Proclamação de Emancipação de 1862 só libertou os escravos dos “estados rebeldes” que não o reconheceram como seu líder e não se aplica para aqueles escravizados nos territórios controlados pelo Norte ou no Ocidente.

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