Desastre do Challenger: O que aconteceu com o ônibus espacial e por que ele falhou?

1980s | 28 de janeiro de 2021

O ônibus espacial Challenger explode logo após a decolagem. (NASA / Wikimedia Commons)

Em uma manhã clara e azul de janeiro de 1986, o ônibus espacial da NASA Desafiador explodiu do Cabo Canaveral, Flórida. Foi uma missão diferente de todas as anteriores, já que um cidadão americano médio ganhou uma vaga no ônibus espacial, mas com todos os olhos (e câmeras) no céu, tudo deu errado.

Professores no Espaço

Na época, o programa do ônibus espacial, que foi o primeiro programa da NASA usando espaçonaves projetadas para serem reutilizáveis, ainda estava em sua infância. Em 12 de abril de 1981, a NASA lançou seu primeiro ônibus espacial, Columbia, com uma tripulação de dois astronautas, principalmente para garantir que a coisa funcionasse. (Sim, por um tempo.)

Três anos depois, encorajados pelo sucesso do programa, O presidente Ronald Reagan anunciou o Projeto Professor no Espaço, projetado para mudar o foco das viagens espaciais de aplicações militares e comerciais de volta à educação e exploração e talvez gerar alguma publicidade (e financiamento) para o programa do Ônibus Espacial. Ironicamente, ele também queria demonstrar ao público que as viagens espaciais eram seguras.

Christa McAuliffe treinando para o Challenger. (NASA / WIkimedia Commons)

Christa e a Desafiador

Mais de 11.000 professores dos Estados Unidos enviaram suas inscrições, incluindo Christa McAuliffe, professora de estudos sociais na Concord High School em New Hampshire. Naquele outono, Christa McAuliffe não voltou para sua sala de aula, em vez disso tirou uma licença de um ano para se preparar para sua viagem ao espaço. Ela se despediu do marido e dos dois filhos pequenos antes de embarcar em um rigoroso programa de treinamento e se dedicar ao desenvolvimento de uma série de vídeo-aulas que planejava entregar do espaço a milhões de crianças em todo o país. Ela também foi lançada em um tour pela mídia, incluindo uma aparição em o Today Show, Bom Dia Americae The Tonight Show com Johnny Carson.

O que McAuliffe tragicamente não sabia era que o ônibus que ela e sua tripulação estavam se preparando para lançar, o Desafiador, teve um história de questões técnicas. Em 1983, os técnicos encontraram um vazamento de hidrogênio no compartimento do motor principal e, após inspeção, descobriram rachaduras no motor que necessitavam de reparos imediatos que demoraram vários meses, além de vários outros problemas. Funcionários da NASA não queriam nenhum revés em sua missão de prestígio, entretanto, eles descartaram os defeitos com raiva até que os técnicos parassem de relatá-los.

Gelo na torre de lançamento horas antes do lançamento do Challenger. (NASA / Wikimedia Commons)

o Desafiador Desastre

Em 28 de janeiro de 1986, as temperaturas na Flórida caíram inesperadamente abaixo de zero. Os engenheiros da NASA temiam que a onda de frio encolheria os materiais que selam os foguetes propulsores sólidos, mas sob pressão dos funcionários da NASA, da Casa Branca e do olhar atento da mídia de notícias, o lançamento ocorreu conforme programado às 11h38

Apenas 73 segundos depois, o desastre aconteceu. Uma explosão balançou o ônibus espacial a uma altitude de aproximadamente 46.000, dividindo-se em dois caminhos diferentes, pois o foguete impulsionador foi para um lado e o ônibus espacial foi para o outro e tudo foi engolfado por uma enorme nuvem branca de fumaça. Os destroços choveram no Oceano Atlântico enquanto os espectadores engasgavam em choque e confusão. Não houve sobreviventes.

Uma investigação subsequente mostrou que Christa McAuliffe e os outros sete membros da tripulação provavelmente sobreviveu a explosão inicial, mas rapidamente caiu inconsciente após a perda de pressão da cabine. Eles podem ter morrido por falta de oxigênio, mas podem ter sobrevivido até que o ônibus espacial despencou no oceano abaixo. Ele atingiu a água a uma velocidade de mais de 320 quilômetros por hora.

Cerimônia comemorativa em 31 de janeiro de 1986, em Houston, Texas, com a presença do presidente Reagan e da primeira-dama Nancy Reagan (à esquerda). (National Archives and Records Administration / Wikimedia Commons)

O que deu errado?

Exatamente como os engenheiros da NASA temiam, o selo, ou o-ring, do propulsor de foguete de combustível sólido direito do ônibus espacial foi comprometido pelas temperaturas frias. Depois de perder o selo, o gás aquecido vazou do tanque de combustível, que desabou sobre si mesmo, formando a enorme bola de fogo que os espectadores viram. Os padrões de segurança perigosamente frouxos da NASA foram expostos, mas eles não aprenderam totalmente a lição até o ônibus espacial Columbia rompeu-se na reentrada em 2003, matando sua tripulação.

Seguindo o Desafiador desastre, o presidente Reagan adiou seu discurso anual sobre o Estado da União, a primeira e única vez que isso aconteceu na história dos Estados Unidos. Em vez de discutir a economia e outras questões conforme planejado, Reagan foi ao ar para compartilhar sua dor com a nação. Ele terminou seus comentários com um verso de um poema, “High Flying”, do piloto americano John McGee Jr., que dizia: “Eles se soltaram dos grilhões da terra para tocar a face de Deus”. É amplamente considerado o melhor discurso de sua presidência.

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