1900 | 14 de dezembro de 2020

Remoção de cadáveres para as barcaças para sepultamento no mar. (NOAA Photo Library / Wikimedia Commons)

8 de setembro de 1900 se tornou o dia mais mortal da história americana quando Galveston, Texas, experimentou um dos furacões mais destrutivos que já atingiu a Costa do Golfo. Ruas foram inundadas, casas destruídas e entre 8.000 e 12.000 pessoas perderam a vida.

Uma tempestade chegando

Mais de uma semana antes do furacão, um navio a cerca de 1.600 quilômetros da costa das Índias Ocidentais notou que o tempo parecia “instável”. Isso não é exatamente um sinal de alerta, mas o clima instável logo se tornou desastroso quando atingiu a América do Norte. Tempestades atingiram o Caribe e se espalharam na costa da Flórida, mas foram longe de ser tão ruim como o que atingiu o Golfo do México.

Não ajudou o fato de que a América estava apenas dois anos distante da Guerra Hispano-Americana, que terminou com a Espanha renunciando às reivindicações sobre Cuba. O país caribenho havia se tornado uma autoridade máxima em rastreamento de tempestades, então, por ciúme, o diretor do American Weather Bureau “bloqueou o fluxo de dados de Cuba para os EUA”. Isso significava nenhum aviso de que a tempestade – que o Weather Bureau havia previsto iria subir a Costa Leste – estava vindo para Galveston. Foi uma verdadeira situação de “cortar sua costa para irritar um país completamente diferente”.

Destroços flutuantes perto de Texas City. (Biblioteca do Congresso / Wikimedia Commons)

Nenhum aviso

Em 6 de setembro, as autoridades finalmente perceberam que a tempestade se dirigia para Galveston, mas nessa época ventos fortes haviam derrubado as linhas telegráficas da cidade, então não havia como avisá-los. A única mensagem que chegou foi do Capitão Halsey da A Louisiana, que deixou Nova Orleans naquele dia e notou os movimentos do furacão que ele encontrado lá.

Quando a mídia local começou a publicar informações sobre o furacão, eles relataram que nada mais era do que a usual tempestade de verão. Em uma reviravolta tragicamente irônica, o funcionário do Weather Bureau, Isaac M. Cline, disse ao público que as ondas da tempestade não eram fortes o suficiente para causar danos substanciais e acabou perdendo sua esposa no furacão. Katherine Vedder Pauls lembrou vendo a parede de água fora da costa:

Todos continuaram com suas tarefas habituais até cerca de 11 horas, quando meu irmão, Jacob, e nosso primo, Allen Brooks, vieram da praia com a notícia de que o Golfo estava muito agitado e a maré muito alta … Cerca de três e meia, [her brothers] veio correndo, gritando com entusiasmo que o Golfo parecia uma grande parede cinza com cerca de 15 metros de altura e se movia lentamente em direção à ilha.

Desastre de Galveston, Texas: uma casa ligeiramente distorcida. (Biblioteca do Congresso / Wikimedia Commons)

Começar a Destruição

No que se tornaria o dia mais mortal da história americana, um furacão de categoria 4 atingiu Galveston. Uma tempestade de mais de 15 pés afundou a cidade completamente debaixo d’água, e os ventos que atingiram 145 milhas por hora enviaram telhas voando dos telhados em velocidades mortais. Casas foram demolidas enquanto os residentes de Galveston, humanos ou não, lutavam para se manter à tona.

O momento mais terrível do furacão ocorreu quando as ondas esmagado em dois dormitórios no Asilo de Órfãos de Santa Maria. Quando os corpos das quase 100 crianças que moravam lá foram descobertos no dia seguinte, a equipe de resgate ficou intrigada ao descobrir que estavam todos amarrados; Posteriormente, descobriu-se que as dez freiras de plantão amarraram as crianças com varal em uma tentativa desesperada de impedir que as ondas as afastassem. Apenas três dos meninos de St. Mary’s conseguiram escapar.

Outrora o lar de algumas das estruturas residenciais mais bonitas do mundo, Galveston se tornou a cidade dos desabrigados ao longo de um dia. Cerca de 80% da população da cidade não tinha onde dormir, e estima-se que uma em cada cinco pessoas morreram.

Carregando corpos recém-removidos dos destroços. (Biblioteca do Congresso / Wikimedia Commons)

Retirado dos destroços

Com Galveston em ruínas em 9 de setembro, não havia nada a fazer a não ser tentar juntar os cacos. Lixo e cadáveres encheram as ruas, e quando não foi possível encontrar voluntários suficientes para limpar os destroços, 50 homens negros foram forçados sob a mira de uma arma a carregar cadáveres em uma barcaça 700 de cada vez.

As barcaças foram então levadas para o oceano, onde os corpos foram despejados na água sem cerimônia, mas a cidade foi forçada a explorar métodos alternativos de descarte quando os corpos começaram a ir parar na praia. Em vez disso, eles erigia piras funerárias em todos os lugares onde os corpos se amontoavam e os deixava queimar dia e noite, pagando aos trabalhadores incumbidos dessa tarefa desagradável de uísque grátis para manter seus sentidos embotados.

Os sobreviventes que optaram por ficar em Galveston foram colocados em abrigos temporários do exército, com 17.000 pessoas fixando residência em qualquer lugar onde os militares pudessem escondê-los pelas próximas duas semanas. O comitê de construção de Galveston ofereceu orçamentos para reconstruir a alguns candidatos, mas a maioria foi forçada a se contentar com a “madeira da tempestade” resgatada dos destroços da cidade. O serviço básico de água foi devolvido em 13 de setembro, e cidades em todo o país doaram para o esforço de reconstrução de Galveston. Acredita-se que custou à cidade cerca de US $ 138,6 bilhões.

Memorial pelas vítimas perdidas no mar. (Jim Evans / Wikimedia Commons)

As consequências do furacão Galveston

Galveston sofreu muito com o furacão de 1900, mas eles também aprenderam uma lição valiosa. A cidade trouxe os engenheiros Alfred Noble, Henry Martyn Robert e HC Ripley para projetar um paredão 5 metros de altura e 16 quilômetros de largura para impedir futuras tempestades, cuja construção começou em 1902, mas não terminou até 1963. Graças aos esforços deles, quando um furacão semelhante aconteceu em 1915, apenas 53 pessoas perderam a vida.

Com o passar dos anos, as pessoas falavam cada vez menos sobre o furacão Galveston de 1900, não querendo reviver o trauma do dia, mas o poder destrutivo da tempestade influenciou os meteorologistas a pararem de deixar a política ditar seus deveres. Hoje, Galveston se lembra da situação difícil dos primeiros cidadãos que sobreviveram a uma das tempestades mais mortais do século XX. Em 2000, a cidade implementou uma lembrança pública anual da tempestade, e uma escultura retratar uma família unida foi dedicado no Seawall Galveston.

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