Nikola Tesla: tudo o que você não sabia sobre o famoso inventor

Pessoas | 22 de outubro de 2020

Nikola Tesla (1856–1943), físico sérvio-americano sentado em seu laboratório em Colorado Springs com seu “transmissor de ampliação”, 1899 (exposição múltipla). (Stefano Bianchetti / Corbis via Getty Images)

Por décadas, Nikola Tesla foi ofuscado por seu amigo, Thomas Edison, mas o tempo justificou este inventor excêntrico. Uma personalidade eletrizante, Nikola Tesla foi um gênio que, alguns dizem, cruzou a linha da loucura.

A casa de Tesla em Smiljan, agora na Croácia, onde ele nasceu. (MayaSimFan / Wikimedia Commons)

O início da vida de Tesla

Nikola Tesla era nascido em 10 de julho de 1856 na aldeia de Smiljan, onde hoje é a Croácia. Ele era o quarto de cinco filhos de Milutin, um padre ortodoxo oriental, e Duka Tesla. Apesar de não ter educação, Duka tinha a habilidade de memorizar facilmente poemas épicos e construir aparelhos mecânicos para sua casa com base em planos que ela visualizava em sua cabeça, e ela passou esses presentes para seu único filho sobrevivente. (O irmão mais velho de Tesla morreu em um acidente de cavalgada, deixando-o o único irmão de três irmãs.)

Nikola Tesla foi para a escola primária em sua aldeia antes de sua família se mudar para a cidade vizinha de Gospic, onde concluiu o ensino médio antes de se transferir para uma escola secundária em Karlovac. A memória impressionante de Tesla e a habilidade de resolver problemas matemáticos complexos em sua cabeça fizeram dele um ótimo aluno, tanto que seus professores pensaram que ele devia estar trapaceando. Durante esse tempo, Tesla ficou fascinado com eletricidade.

Depois de se formar no ensino médio, Tesla voltou para a casa de sua família em Smiljan, mas logo adoeceu com cólera. Ele passou nove meses na cama e esteve perto da morte em várias ocasiões. Durante um de seus encontros com a morte, Milutin Tesla, que pressionava seu filho a entrar para o sacerdócio, prometeu permitir que ele se matriculasse na melhor escola de engenharia da região, assim que recuperasse da doença.

Edison Machine Works on Goerck Street, New York, 1881. (Charles L. Clarke / Wikimedia Commons)

Tesla e Edison

Em 1875, Tesla começou a estudar na Universidade Politécnica Austríaca. Em seu primeiro ano, Tesla era um aluno modelo que nunca perdia as aulas, estudou das 3h às 23h, todos os dias da semana, e obteve as melhores notas. Em seu segundo ano de escola, porém, ele entrou em conflito com alguns de seus professores porque havia desenvolvido métodos de engenharia inovadores que iam contra seus ensinamentos. No terceiro ano, ele desenvolveu um problema de jogo e perdeu sua bolsa acadêmica, forçando-o a abandonar o curso.

Claro, esse não foi o fim da carreira de engenheiro de Tesla. No início da década de 1880, ele conseguiu um emprego na fábrica de Thomas Edison’s Continental Edison Company em Paris. Ele provou ser um grande trunfo para a empresa e impressionou Charles Batchelor, um ex-funcionário da Edison, o suficiente para receber um convite para os Estados Unidos. Quando Tesla chegou à cidade de Nova York em junho de 1884, ele tinha quatro centavos no bolso e uma carta de Batchelor a Edison, que dizia: “Meu caro Edison: conheço dois grandes homens e você é um deles. O outro é este jovem.”

Embora Tesla trabalhasse tecnicamente para Edison, ele tinha ótimas ideias sobre maneiras de melhorar as invenções de Edison. Uma das ideias mais divulgadas que Tesla propôs foi usar uma corrente alternada para fornecer eletricidade, em oposição ao método de corrente contínua de Edison. Ambos os métodos eram viáveis, mas Edison tinha o poder, prestígio e dinheiro para garantir que seu método de entrega fosse favorecido. Logo depois, Tesla deixou o emprego de Edison, provavelmente porque Edison se recusou a pagar a ele um bônus prometido para começar sua própria empresa.

Tesla demonstrando iluminação sem fio por “indução eletrostática” durante uma palestra de 1891 no Columbia College por meio de dois tubos Geissler longos (semelhantes aos tubos de néon) em suas mãos. (Nikola Tesla / Wikimedia Commons)

Invenções de Tesla

Nikola Tesla recebeu várias patentes por suas invenções, uma das mais importantes das quais foi seu inovador motor elétrico. A invenção acabou com a necessidade de uma faísca ao usar uma corrente gerada por meio de um campo magnético giratório, tornando-a mais fácil de usar e exigindo menos manutenção. Tesla mais tarde licenciou seu motor para a Westinghouse Electric and Manufacturing Company.

Em seguida veio sua famosa bobina de Tesla, um dispositivo que usava eletricidade de alta voltagem e ondas sonoras de alta frequência que ele esperava poder produzir luzes fluorescentes e neon, raios-X e raios gama, e enviar e receber sinais de rádio sem fio. Ele registrou uma patente para sua bobina de Tesla antes que Guglielmo Marconi, que inventou o rádio, pudesse registrar a sua, mas Marconi ficou rico depois de enviar uma transmissão sem fio através do Oceano Atlântico. Tesla ficou furioso porque Marconi, que usou várias das invenções patenteadas de Tesla para transmitir e receber a mensagem, recebeu todo o crédito pelo evento. Ele enviou Tesla para um espiral descendente.

Tesla solicitou e recebeu sua última patente em 1928 para um biplano único que poderia decolar verticalmente. A maioria das pessoas na época achou que a invenção era impraticável e inútil, mas o mesmo projeto é usado atualmente no V-22 Osprey, um avião militar dos EUA.

Tesla na revista TIME comemorando seu 75º aniversário. (Keystone / TIME Magazine / Wikimedia Commons)

Últimos anos de Tesla

Tesla sempre exibiu sinais de transtorno obsessivo-compulsivo, mas o incidente com Marconi piorou significativamente sua saúde mental. Ele estava obcecado por lavando as mãos, sempre contava seus passos, jantava com exatamente 18 guardanapos sobre a mesa, e certos gatilhos visuais, como uma mulher usando brincos de pérola, o deixavam com ataques. Ele retirou-se do público quando suas peculiaridades se tornaram aparentes, buscando refúgio em seu laboratório.

Nos últimos anos de sua vida, Tesla se dedicou a criar sua obra-prima: a raio da morte. De acordo com rumores, o raio mortal de Tesla poderia produzir um feixe de energia eletromagnética suficientemente forte para eliminar exércitos inteiros a quilômetros de distância, derrubar 10.000 aviões inimigos com uma única explosão e incendiar tanques e caminhões. Tesla tentou vender seu raio da morte para o primeiro-ministro britânico, que recusou, mas ele encontrou um comprador nos soviéticos.

Ele nunca conseguiu produzir um protótipo funcional, o que provavelmente é o melhor, embora haja quem pense o contrário. Dois dias depois que Tesla morreu em 7 de janeiro de 1943, o FBI invadiu seu apartamento e apreendeu 80 caixas de notas, 60 dos quais foram apresentados a um notável engenheiro elétrico e professor do MIT vários meses depois. O professor concluiu que eles não continham nenhuma informação inovadora ou uma ameaça à segurança nacional, mas alguns acreditam que os planos para o raio da morte de Tesla estão à espreita nas outras 20 caixas, embora o governo alegou que eles simplesmente consolidaram os papéis em menos caixas. Aliás, o professor do MIT foi John G. Trump, tio do presidente Donald Trump. Mas provavelmente está bom.

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